Um esforço ousado está em andamento para criar as primeiras crianças cujo DNA foi adaptado usando a edição genética - foto: Pixabay
Um esforço ousado está em andamento para criar as primeiras crianças cujo DNA foi adaptado usando a edição genética – foto: Pixabay

Cientistas chineses estão criando bebês editados geneticamente com a utilização da tecnologia CRISPR, que possibilita o desenvolvimento de pessoas resistentes a algumas doenças. O alerta foi feito por matéria exclusiva do site Technology Review, do MIT, dos Estados Unidos. O assunto tende a resgatar controvérsias, diz o futurista Ross Dawsson, em postagem publicada no Twitter.

Enquanto uma maioria apoia a edição genética para tratar de questões de saúde, o debate sobre edição de genes humanos está apenas esquentando”, afirma. O texto da publicação digital recorda que, quando pesquisadores chineses editaram pela primeira vez os genes de um embrião humano em laboratório, em 2015, o mundo viu o registro de protestos e apelos de cientistas globais e recomendações contrárias à produção de um bebê usando a tecnologia, pelo menos para o presente.

Havia razões para um alarde, que não permaneceu no ar. Foi a invenção de uma poderosa ferramenta de edição de genes, a CRISPR, que é barata e fácil de implantar. A novidade fez do nascimento de seres humanos geneticamente modificados em um centro de fertilização in vitro (FIV) uma possibilidade teórica .

“Agora, parece que já pode estar acontecendo”, diz a Technology Review. De acordo com documentos médicos chineses publicados on-line recentemente, uma equipe da Universidade de Ciência e Tecnologia do Sul, em Shenzhen, vem recrutando casais para criar os primeiros bebês editados por genes. Eles planejaram eliminar um gene chamado CCR5 na esperança de tornar a prole resistente ao HIV, varíola e cólera.

Testes foram realizados

Os documentos do ensaio clínico descrevem um estudo no qual CRISPR é empregado para modificar embriões humanos antes de serem transferidos para os úteros das mulheres. A tentativa dos repórteres de fazer contato com o cientista por trás do esforço, He Jiankui, não deu resultados. Encontrado por telefone, ele se recusou a comentar os procedimentos. 

No entanto, os dados apresentados como parte da listagem de testes mostram que testes genéticos foram realizados em fetos em até 24 semanas ou seis meses. Não se sabe se essas gravidezes foram encerradas, levadas a termo ou estão em andamento.

A matéria abre um parênteses para dizer que, depois da história foi publicada por ela, a Associated Press informou que, de acordo com He, um casal no julgamento deu à luz meninas gêmeas neste mês. Mas a agência de notícias não foi capaz de confirmar sua alegação de forma independente. O cientista também lançou um vídeo promocional sobre seu projeto.]

Polêmica aberta

O nascimento dos primeiros seres humanos geneticamente adaptados pode ser uma conquista médica impressionante. Mas também será gerador de controvérsias. Enquanto alguns apontam para novos recursos que eliminam doenças genéticas, outros percebem riscos, como bebês projetados e uma nova forma de eugenia. O passo em direção a seres humanos geneticamente adaptados foi realizado em sigilo e com a ambição clara de um impressionante primeiro médico.

“Nesta busca global cada vez mais competitiva de aplicativos para edição genética, esperamos ser um destaque”, escreveu a equipe do cientista He Jiankui em um comunicado apresentado no ano passado. Eles previram que sua inovação “superará” a invenção da fertilização in vitro, cujo desenvolvedor recebeu o Prêmio Nobel em 2010.

A alegação de que a China já transformou seres humanos geneticamente modificados vem no momento em que os principais especialistas do mundo estão chegando a Hong Kong para a Segunda Cúpula Internacional sobre a Edição do Genoma Humano.

O objetivo do encontro internacional é ajudar a determinar se os seres humanos devem começar a se modificar geneticamente e, em caso afirmativo, como. Esse propósito agora parece ter sido prejudicado pelas ações de He, um biólogo de elite recrutado de volta dos Estados Unidos como parte de seu “ Plano Mil Talentos ”.

A tecnologia é eticamente carregada porque as mudanças em um embrião seriam herdadas pelas gerações futuras e poderiam eventualmente afetar todo a carga genética. “Nunca fizemos nada que altere os genes da raça humana, e nunca fizemos nada que tenha efeitos que continuem por gerações”, disse David Baltimore, biólogo e ex-presidente do Instituto de Tecnologia da Califórnia. que preside os procedimentos da cúpula internacional, que começa terça-feira, 27 de novembro.

Surpresas

A Technology Review especula que os organizadores da cúpula também não conhecem os planos dos chineses. A edição genética de um embrião humano carrega riscos significativos, incluindo a possibilidade de introduzir mutações indesejáveis ​​ou produzir um bebê cujo corpo é composto de algumas células editadas e algumas não editadas. Dados no site do estudo chinês indicam que um dos fetos é um “mosaico” de células que foram editadas de diferentes maneiras.

Um cientista de edição de genes, Fyodor Urnov, diretor associado do Instituto Altius de Ciências Biomédicas, uma organização sem fins lucrativos em Seattle, analisou os documentos chineses e disse que, embora incompletos, eles mostram que “este esforço visa produzir um humano” com alterações genes.

Nas últimas semanas, o cientista iniciou uma ativa campanha de divulgação, falando com assessores de ética, encomendando uma pesquisa de opinião na China e contratando um profissional de relações públicas americano, Ryan Ferrell.  “Minha sensação é de que a base para uma futura autojustificação está sendo estabelecida”, diz Benjamin Hurlbut, bioeticista da Universidade do Estado do Arizona que participará da cúpula de Hong Kong.

Uma pesquisa de opinião, realizada pela Universidade Sun Yat-Sen, encontrou amplo apoio para a edição de genes entre os 4.700 chineses da amostra, incluindo um grupo de entrevistados HIV positivos. Mais de 60% apoiaram a legalização de crianças editadas, caso o objetivo seja tratar ou prevenir doenças. “As pesquisas do Pew Research Center encontraram níveis semelhantes de apoio nos EUA para edição de genes”, diz a reportagem.

Zona cinzenta da ética

A tentativa de criar crianças protegidas do HIV também cai em uma zona cinzenta ética entre o tratamento e o aprimoramento. Isso porque o procedimento não parece curar nenhuma doença ou desordem no embrião, mas tenta criar uma vantagem para a saúde, assim como uma vacina protege contra a catapora.  

Para o estudo do HIV, médicos e grupos de AIDS recrutaram casais chineses nos quais o homem era HIV positivo. A infecção tem sido um problema crescente na China. Até agora, os especialistas concordaram que a edição de genes não deveria ser usada para criar “bebês projetados”, cuja aparência física ou personalidade foi alterada.

Ele pareceu antecipar as preocupações que seu estudo poderia provocar. “Eu apóio edição de genes para o tratamento e prevenção de doenças”, ele postou em novembro no site de mídia social WeChat, “mas não para melhorar ou melhorar o QI, o que não é benéfico para a sociedade”. 

Ainda assim, remover o gene CCR5 para criar resistência ao HIV pode não apresentar uma razão particularmente forte para alterar a hereditariedade de um bebê. Existem formas mais fáceis e menos dispendiosas de prevenir a infecção pelo HIV. Além disso, editar embriões durante um procedimento de fertilização in vitro seria dispendioso, de alta tecnologia e provavelmente permanecer inacessível em muitas regiões pobres do mundo onde o HIV é exuberante.

O cientista assegura que suas ambições científicas parecem estar de acordo com as atitudes sociais predominantes na China, incluindo a ideia de que o bem comunal maior transcende a ética individual e até as diretrizes internacionais.

Por trás do julgamento chinês está também um pensamento ousado sobre como a evolução pode ser moldada pela ciência. Embora a mutação natural que desativa o CCR5 seja relativamente comum em partes do norte da Europa, ela não é encontrada na China. A distribuição do traço genético em todo o mundo – em algumas populações, mas não em outros – destaca como a engenharia genética pode ser usada para escolher as invenções mais úteis descobertas pela evolução ao longo das eras em diferentes locais e reuni-las nas crianças de amanhã.

Tal pensamento poderia, no futuro, produzir pessoas que têm apenas os genes mais sortudos e nunca sofrer de Alzheimer, doenças cardíacas ou certas infecções. O texto de um site acadêmico mantido mostra que ele vê a tecnologia nos mesmos termos históricos e transformadores. “Por bilhões de anos, a vida progrediu de acordo com a teoria da evolução de Darwin”, afirma. Mais recentemente, a industrialização mudou radicalmente o ambiente, colocando um “grande desafio” que a humanidade pode encontrar com “poderosas ferramentas para controlar a evolução”. Ele conclui com a crença de que “corrigindo os genes da doença … nós, seres humanos, podemos viver melhor no ambiente em rápida mudança”.

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